James Webb ha descubierto un exoplaneta que emite una cola de helio

James Webb ha descubierto un exoplaneta que emite una cola de helio
James Webb ha descubierto un exoplaneta que emite una cola de helio
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Uno de los primeros signos del poder científico de Webb sucedió el año pasado, cuando centró su atención en el tránsito de un exoplaneta del tamaño de Júpiter y la masa de Saturno, llamado HAT-P-18b.

El equipo, dirigido por Cantón Fu (Universidad Johns Hopkins), descubrieron varias moléculas en la atmósfera superior del planeta utilizando el instrumento NIRISS (Imager de infrarrojo cercano y espectrógrafo sin rendija), pero lo que no encontraron fue más sorprendente, informa AAS Nova.

La primera de estas sorpresas fue una firma de absorción de helio, pero no dando vueltas alrededor del planeta: en cambio, sus resultados indican que HAT-P-18b rastrea una débil cola de escape de helio. Se han visto características similares detrás de otros planetas, pero este era tan sutil que los observatorios terrestres lo pasaron por alto.

La segunda sorpresa se refería a una molécula no desplazada del planeta, pero posiblemente completamente ausente. Una de las principales motivaciones para centrarse específicamente en HAT-P-18b es su posición en una esquina del espacio de parámetros, que es excepcionalmente útil para los modeladores que trabajan en el misterio del metano.

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Los planetas calientes con temperaturas superficiales superiores a 1000 K no deberían tener metano en su atmósfera., ya que la termodinámica bajo estas condiciones extremas prefiere a las otras especies. Sin embargo, modelos simples sugieren que cualquier mundo más frío que este debería mostrar signos de absorción causados ​​por moléculas de metano en la atmósfera superior que interceptan fotones con una longitud de onda específica.

Pero esta predicción no se ha cumplido en estudios previos. En la búsqueda de varios planetas que deberían contener metano, no se ha encontrado ninguno. Esta tensión requería un análisis más profundo: ¿estaban equivocados los supuestos de los modelos o había algo extraño en los primeros mundos estudiados? Con una temperatura de equilibrio de 800 K, HAT-P-18b fue el objetivo perfecto para ayudar a mover la aguja en un sentido u otro.

Los investigadores, que publicaron su estudio en Cartas del Diario Astrofísico, no detectó metano de manera concluyente, profundizando aún más el rompecabezas de la inadecuación del modelo. Los modelos que suponen que la atmósfera está en equilibrio químico no pudieron reproducir la combinación sin metano y sí-agua que se ve en los datos, lo que sugiere más mecanismos para eliminar el gas esperado. Y aún más sorprendente, otros modelos que no asumieron el equilibrio también prefirieron incluir metano en el ajuste final en lugar de omitirlo por completo.


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