Hallazgo inusual revela datos sobre los primeros humanos de América del Norte

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Este mamut bebé momificado se ha conservado durante más de 30.000 años 1:10

(CNN) — El sorprendente descubrimiento de fósiles de mamut en el jardín de un paleontólogo ha llevado a un descubrimiento aún más inesperado.

Los restos de un mamut hembra y su cría, de unos 37.000 años, muestran claros signos de carnicería, lo que proporciona nuevas pruebas de que los humanos pueden haber llegado a América del Norte mucho antes de lo que se pensaba.

El paleontólogo Timothy Rowe se enteró por primera vez de los fósiles en 2013, cuando un vecino vio algo que sobresalía de una colina en una propiedad de Rowe en Nuevo México.

Tras una inspección más cercana, Rowe encontró un colmillo, un cráneo de mamut hundido y otros huesos que parecían haberse roto deliberadamente. Pensé que aquí era donde se sacrificaron dos mamuts.

“Lo que tenemos es increíble”, dijo Rowe en un comunicado. “No es un sitio carismático con un hermoso esqueleto acostado de costado. Todo está destruido. Pero esa es la historia.

Rowe, profesor de la Escuela Jackson de Geociencias de la Universidad de Texas en Austin, es un experto en paleontología de vertebrados y no suele estudiar mamuts ni humanos primitivos. Pero no pudo evitar trabajar en la investigación debido a la ubicación del hallazgo.

El sitio de excavación contenía huesos fracturados de un cráneo, columna vertebral y costillas de mamut.

Se realizaron dos excavaciones de seis semanas en el sitio en 2015 y 2016, pero los análisis de laboratorio tomaron mucho más tiempo y continúan, dijo Rowe. Rowe es el autor principal de un nuevo estudio que ofrece un análisis del sitio y sus implicaciones, publicado en la revista académica Frontiers in Ecology and Evolution en julio.

“Todavía tengo que procesar por completo la coincidencia cósmica de esta aparición en mi jardín”, escribió Rowe en un correo electrónico.

Sitio de análisis

Los numerosos hallazgos en el sitio pintan una imagen de lo que sucedió hace miles de años, incluidas herramientas de hueso, evidencia de un incendio, huesos rotos y otros signos de matanza humana de animales.

Se usaban largos huesos de mamut con forma de cuchillos desechables para romper los cadáveres de los animales antes de que el fuego derritiera su grasa.

Según el estudio, en los huesos se observan fracturas creadas por la fuerza bruta. No había herramientas de piedra en el sitio, pero los investigadores encontraron cuchillos para astillar huesos con bordes desgastados.

Un análisis químico de los sedimentos que rodeaban los huesos de mamut mostró que el fuego fue sostenido y contenido y no fue causado por un incendio forestal o un rayo. También hubo evidencia de huesos pulverizados y restos quemados de pequeños animales, incluidos pájaros, peces, roedores y lagartijas.

El equipo de investigación usó tomografías computarizadas para analizar los huesos en el sitio y encontró heridas punzantes que habrían servido para drenar la grasa de las costillas y las vértebras. Los humanos que mataron a los mamuts fueron minuciosos, dijo Rowe.

mamut fósil humano herramientas

Las marcas de carnicería son visibles en las costillas del mamut. La costilla superior muestra una fractura por impacto de fuerza bruta, la costilla media muestra una herida punzante y la costilla inferior muestra marcas de corte.

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“Excavé dinosaurios que fueron comidos por carroñeros, pero el patrón de desarticulación y rotura de huesos producido por la carnicería humana no se parecía a nada que hubiera visto”, dijo Rowe.

El detalle más sorprendente del sitio es que está ubicado en Nuevo México, y las pruebas anteriores han sugerido que los humanos no estuvieron allí hasta decenas de miles de años después.

Trazar los primeros pasos humanos

El colágeno extraído de huesos de mamut ayudó a los investigadores a determinar que los animales fueron sacrificados en el sitio hace entre 36.250 y 38.900 años. Este rango de edad hace que el sitio de Nuevo México sea uno de los más antiguos creados por humanos antiguos en América del Norte, dijeron los investigadores.

Los científicos han debatido durante años cuándo llegaron los primeros humanos a América del Norte.

Esta ilustración muestra cómo eran los mamuts hace miles de años.

La cultura Clovis de 16.000 años de antigüedad es conocida por las herramientas de piedra que dejaron atrás. Pero un creciente cuerpo de evidencia sugiere que los sitios más antiguos de América del Norte fueron el hogar de una población anterior a Clovis que tenía un linaje genético diferente. Los sitios más antiguos tienen un tipo diferente de evidencia, como huellas preservadas, herramientas de hueso o huesos de animales con marcas de corte que datan de más de 16,000 años.

“Los humanos han estado en las Américas durante más del doble del tiempo que los arqueólogos han mantenido durante muchos años”, dijo Rowe. “Este sitio indica que los humanos alcanzaron la distribución mundial mucho antes de lo que se creía”.

La posición del sitio, que se encuentra en el interior del oeste de América del Norte, sugiere que los primeros humanos llegaron mucho antes de hace 37.000 años, según el estudio. Estos primeros humanos probablemente viajaron por tierra o a lo largo de rutas costeras.

Rowe dijo que luego quería tomar muestras del sitio para buscar signos de ADN antiguo.

“Tim ha realizado un trabajo excelente y minucioso que representa una investigación de vanguardia”, dijo Mike Collins, profesor retirado de la Universidad Estatal de Texas, en un comunicado. “Él traza un camino del que otros pueden aprender y seguir”.

Collins no participó en el estudio. Realizó investigaciones en el sitio arqueológico de Gault, que contiene artefactos de Clovis y anteriores a Clovis, cerca de Austin, Texas.

“Creo que el significado más profundo del logro humano temprano de la distribución global es una nueva pregunta importante para explorar”, dijo Rowe. “Nuestras nuevas técnicas han proporcionado evidencia matizada de una presencia humana en el registro arqueológico, y sospecho que hay otros sitios de edad comparable o incluso más antiguos que no se reconocen”.

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